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Îles de la mer de Corail

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Le territoire des Îles de la mer de Corail (Coral Sea Islands Territory) est un groupe de petits îlots et récifs tropicaux de la mer de Corail, au nord-est du Queensland, aux alentours de 18° S 152° E / -18, 152. On compte une trentaine de récifs et atolls, dont une douzaine submergés en permanence ou n'émergeant qu'à marée basse. On peut compter 51 ilôts et cayes (dont 18 dans le seul récif Lihou), dont quelques-uns soutiennent de la végétation. Certains atolls ne font que quelques kilomètres de diamètre, alors qu'on y trouve aussi le second plus grand atoll au monde, Lihou, qui a un lagon de 100×30 km et entoure donc une surface d'environ 2,500 km². Le code FIPS 10-4 du territoire est CR, tandis qu'ISO 3166 le comprend dans AU (Australie).

La superficie totale du territoire n'est que d'environ 5 km². Les atolls sont dispersés dans plus d'un million de kilomètres carrés d'océan. Les Îlots Willis sont une aire de nidification importante pour les oiseaux marins et les tortues.

Le territoire fut créé en 1969 par le Coral Sea Islands Act; auparavant, ces terres étaient considérées faire partie du Queensland. En 1997, le territoire fut agrandi pour inclure les récifs Middleton et Elizabeth, presque 800 km plus au sud, dans la mer de Tasmanie. Ces deux récifs sont plus près de l'Île Lord Howe, Nouvelles-Galles-du-Sud, (environ 150 km) que de l'île la plus méridionale du reste du territoire, l'Île Cato. Les îles, cayes et récifs de la Grande barrière de corail ne font pas partie du territoire, appartenant plutôt au Queensland. L'extérieur de la Grande barrière marque en fait la frontière entre le Queensland et le territoire des Îles de la Mer de Corail.

Le territoire est une possession australienne, administrée depuis Canberra par le ministère australien de l'environnement (Australian Department of the Environment), qui supervise les activités des visiteurs. La défense du territoire est aussi une responsabilité de l'Australie, et il est patrouillé par la Marine royale australienne (Royal Australian Navy). Une zone de pêche exclusive de 200 milles marins (370 km) entoure le territoire. On trouve des postes météorologiques automatisés sur plusieurs des îles. Il n'y aucune activité économique ni de population permanente, seulement un personnel de trois ou quatre personnes chargée de gérer la station météorologique de l'Île Willis (Îlot Sud), établie en 1921.

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